NY TIMES: Aron Pilhofer y el estado del periodismo de datos.

 

Aron Pilhofer, editor de Interactive News en The New York Times

Periodismo de datos, por qué no se hace tanto como sería necesario según editor del New York Times

Por Teresa Bouza

NOTA DEL EDITOR: Teresa Bouza, Knight Fellow en la Universidad de Stanford, quien asistió a la Conferencia de Periodistas y Editores de Investigación 2012, en St. Louis, Missouri, entrevistó a Aron Pilhofer, editor de “Interactive News” (Noticias Interactivas) en The New York Times, antes de su charla del viernes (24 de febrero). Pilhofer, que está en la junta directiva del IRE (Organización de Periodistas y Editores de Investigación, en idioma español), lidera un equipo de reporteros y desarrolladores que diseña aplicaciones de bases de datos con el fin de mejorar la información online de The Times.

La expresión “periodismo de base de datos” se ha convertido de repente en popular. Pero Pilhofer destaca que hay un elevado “analfabetismo” en temas de datos entre los periodistas. El editor del Times subrayó, de todos modos, que para hacer periodismo de datos no hace falta ser un científico espacial e insistió en que es “vital” para los periodistas el adquirir al menos ciertos conocimientos básicos. Según Pilhofer, todavía es difícil lograr que los periodistas piensen en utilizar datos como una fuente y que consideren diferentes formas y ángulos a la hora de contar una historia. Pero la verdadera barrera para las historias que se basan en datos es que, “en los niveles más altos”, la importancia del periodismo de base de datos no ha llegado lo suficientemente lejos. En los niveles más altos, es un conocimiento que se ha “infravalorado”, aseguró el editor del New York Times. De modo que no es simplemente un tema de “cuán importante son estas habilidades para uno como periodista” sino de “cuán importante cree que son tu jefe y el jefe de tu jefe”.

- Dadas las herramientas que tenemos ahora, ¿cuál piensa que es el principal desafío al que se enfrentan los periodistas cuando manejan datos? – Para mí, no es un problema de herramientas. Quiero decir, tenemos computadoras más potentes, contamos con más capacidad que nunca para hacer cosas. Con Amazon EC2, se puede básicamente acelerar una supercomputadora durante una tarde, si se quiere, y pagar 100 dólares o una cifra similar, si es necesario analizar grandes cantidades de datos. No es un problema de tecnología, es un problema de personas.


- ¿De dónde viene la resistencia? ¿Cuál es el problema? – Varía; va del pecado de obra al pecado de omisión. Creo que hay periodistas que, ya sea porque tienen miedo de los datos o porque tienen cierta idea de que el análisis de datos no es necesario, sienten que informar a la antigua es la forma en que se hace, la forma en que se ha hecho y la forma en que siempre debería de hacerse. Y eso, para mí, es un pecado de obra. Por otro lado, hay un problema en las salas de redacción que es simplemente la falta de conciencia de que esto es incluso una herramienta, una técnica o una posibilidad. Creo que ese es el problema más trágico de los dos.

- ¿Qué podrían hacer los medios? – Requiere una inversión. Es necesario que alguien desde los niveles más altos diga: “¿Sabes qué? Este periodista podría ser un buen escritor pero, en cambio, voy a contratar a esta otra persona, que podría no ser tan buena y elocuente como escritor pero que es mejor periodista; alguien que puede traer algunas de estas nuevas herramientas y tecnologías”. Y, lamentablemente, creo que muy pocos medios han hecho esa inversión.

- En su opinión, ¿cuán importante es esta habilidad para que los periodistas avancen? – He cubierto “dinero y política” y la mayoría de las personas con las que he competido y trabajado son totalmente analfabetas en temas de bases de datos. Y a nadie parecía preocuparle. Ni sus jefes ni ellos mismos parecen tener problemas al respecto. Eso me dio una ventaja competitiva frente a ellos. Sabían que yo tenía una ventaja competitiva y, sin embargo, nunca pareció ocurrírseles que esto es algo que quizás deberían de incorporar. Honestamente, no sé cómo muchos periodistas hacen su trabajo sin tener algunos conocimientos realmente básicos sobre bases de datos. No obstante, muchos periodistas parecen estar haciendo bien su trabajo, y sus jefes parecen creer que están haciendo un trabajo estupendo. O sea que quizás esté equivocado, pero para mí es vital.

- ¿Cómo describiría los conocimientos básicos sobre las bases de datos? ¿Qué es eso para usted? – Conocer cómo manejar una hoja de datos, tener un entendimiento básico de estadística. Tener la habilidad de hacer algunas cosas simples como importar datos a una hoja de cálculos, un administrador de bases de datos como Access, el hacer algunas preguntas básicas, clasificaciones. Yo enseño y he enseñado durante años periodismo básico asistido por computadora y lo hago en una clase de un día. Nadie me cree, pero es totalmente cierto: en un día, UN DÍA, podemos enseñar las habilidades que, si uno llega a dominar, permitirán a cualquiera el hacer el 80 por ciento de todo el periodismo asistido por computadora que se haya hecho hasta la fecha. Esto es: importar una hoja de cálculo, hacer algunos cálculos matemáticos básicos, saber qué es una suma, qué es un modo, una mediana, un promedio. Quiero decir, ser capaz de tomar una base de datos y hacer algunas cuentas básicas. O sea, en general, esto no es ciencia espacial. Pero incluso la mayor parte de lo que he descrito no está al alcance de la mayoría de los periodistas en la mayoría de las salas de redacción.

- ¿Cómo se interesó por estos temas? – Simplemente fue algo que hice siempre. Porque cuando estás cubriendo lo que sucede en una pequeña escuela o cuando estás cubriendo lo que pasa en un gobierno local o lo que sea, ¿cómo no vuelcas su presupuesto anual en una hoja de cálculos para asegurarte de que todo tiene lógica? … Cuando estás hablando de contrataciones, cuando estás hablando de todas las formas en las que ocurre el tráfico de influencias, la responsabilidad del periodista es ser el “guardián” público. No sé cómo la gente hace su trabajo sin conocer ese tipo de cosas. Para mí una pregunta mejor es: “¿Cómo hacen su trabajo los periodistas sin eso?

Traducción: Angela Atadía de Borghetti

Fuente: Computational Reporting Blog quien nos autorizó a traducir y republicar en forma completa esta entrevista tan enriquecedora. ¡Muchas gracias Teresa! (@TereBouza y @CReporting)

 

[Nota del Editor]

Aprender herramientas nuevas, te coloca en ventaja competitiva dentro de cualquier sección temática en una Redacción.

Sin necesidad de saber escribir código, podes ser un eslabón muy valioso dentro de un medio que aprovecha las posibilidades del periodismo de base de datos.

Las habilidades se resumirían en:

- Funcionalidades básicas de Excel
- Manejo primario de una base de datos
- Entendimiento de rudimentos de estadística.

Estos consejos de Aron Pilhofer se espejan con los citamos de la experiencia de Robert Benincasa en NPR.

- Microsoft Excel para planillas de Datos

- Access para Bases de Datos

- SPSS o SAS (programas para estadística)

También podemos recurrir a herramientas gratuitas como Google Spreadsheets (Guardian Data Blog) y otras que reemplazan a las mencionadas que son open source de las que nos ocuparemos en este blog.

El desafío es cómo lograr capacitarse, dentro o fuera del medio.